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GALÁPAGO EUROPEO

(Emys orbicularis)

Características

Clase: Reptiles
Orden: Testudínidos
Familia: Emydidae
Longitud: hasta 180 mm
Distribución: desde norte de África a norte de Europa y Asia central.
Hábitat: todo tipo de masas de agua dulce, con preferencia de aquellas con escasa o nula corriente y abundante cobertura vegetal
Alimentación: omnívora
Madurez sexual: 5 años; 120-130 mm de longitud
Puesta: 3 - 18 huevos 
Incubación: 80 - 85 días
Longevidad: hasta 29 años

Descripción

   Es un quelonio con un caparazón ligeramente abombado, sin quillas visibles en los adultos, cuyo espaldar suele presentar un fondo oscuro con líneas o puntos amarillos, aunque existen individuos con el patrón inverso de coloración, así como individuos de transición entre ambos. El peto presenta mayor variabilidad, con animales completamente claros a otros completamente oscuros, pasando por un grado de coloración extremadamente variable, que puede deberse a su dimorfismo sexual, adoptando las hembras una tonalidad más clara que los machos dependiendo del grado de madurez sexual.

La cabeza es oscura con manchas o puntos amarillentos, pudiendo carecer de éstos, con barbilla que  suele ser más clara. La mandíbula superior muestra un entrante en la parte central y los bordes lisos. Las patas presentan 5 dedos las delanteras, 4 en las traseras y membranas interdigitales.

Los adultos miden unos 150 mm, con tamaño máximo de172 mm y 168 mm, para machos y hembras respectivamente. Existe dimorfismo sexual, caracterizado por la forma ahuecada del plastrón y la mayor longitud de la cola en los machos (lo que facilita la cópula) y las hembras que por lo general son mayores y más pesadas. 

Alimentación

    Los gálapagos europeos son omnívoros. Presenta una dieta oportunista que, en función de la disponibilidad de alimento, consta de invertebrados y anfibios, sin desdeñar la carroña ni la materia vegetal. Suelen alimentarse de grillos, caracoles de agua, pequeños peces, lombrices de tierra y otros animales de pequeño tamaño. En algunas zonas parecen haberse adapatado a la captura de especies invasoras como es el caso del  cangrejo rojo americano (Procambarus clarkii). Los individuos más jóvenes tienden a ser carnívoros, y al crecer se vuelven más herbívoros. Cuando tienen menos de 3 años necesitan muchas proteínas, ya que se encuentran en una etapa crucial de su crecimiento.

Reproducción

     El periodo de cortejo y apareamiento comienza en primavera, entre marzo y julio, aunque se observan algunos cortejos en otoño. Ambos se realizan debajo del agua. La puesta suele realizarse en los meses de junio y julio, aunque algunas poblaciones pueden realizar una segunda puesta. Las eclosiones ocurren  por lo general a finales de verano con la aparición de neonatos. Sin embargo, los neonatos a veces, pasan el invierno en el nido y emergen en primavera con las primeras lluvias. Esta especie tiene un crecimiento lento, y por ello tarda en alcanzar la madurez sexual, sobre los 120-130 mm de longitud con aproximadamente, 5 años de vida. Los machos llegan a la madurez a los 12-13 años, mientras que las hembras la retrasan hasta los 18-20 años.

    Durante el cortejo, el macho nada alrededor de la hembra y comienza a sacudir o batir sus extremidades delanteras cara a cara y enfrente de ésta, tratando de acariciarla. La hembra continuará nadando hacia el macho y si acepta su proposición, comenzarán el apareamiento, de lo contrario, puede iniciar una pelea con el macho. El cortejo puede durar a veces poco (tan sólo 45 minutos) aunque normalmente dura unas 3 horas. Las tortugas jóvenes pueden llevar a cabo la danza de cortejo, pero hasta los 5 años de edad aproximadamente, en que maduran sexualmente, son incapaces de aparearse.

    Después del apareamiento, la hembra pasará más tiempo tomando el sol para mantener calientes los huevos y puede presentar un cambio de dieta. El periodo de gestación promedio es de 2 meses, pero si la hembra no encuentra un lugar adecuado para colocar sus huevos, puede durar más. La puesta varía de 3 a 18 huevos aunque esto es variable, y puede realizar más de una puesta (dos como máximo) en una misma temporada de apareamiento.

    Para hacer el nido, excavará con sus patas traseras un hoyo y depositará ahí sus huevos. Los huevos, de textura un tanto rugosa, eclosionarán de 80 a 85 días después de que fueron enterrados. El neonato abrirá el cascarón con el diente de huevo (estructura cornea que se desprende a la hora de nacer y no vuelve a crecer).

    La mortalidad en puestas, neonatos y juveniles parece ser muy elevada debido a la predación con tasas de mortandad de hasta el 96 % por ataques de zorros, jabalíes y tejones.

Costumbres y vida social

    Son casi completamente acuáticas, pero a veces dejan el agua para descansar y tomar el sol, ya que como tienen sangre fría, necesitan tomar estos baños de sol para regular su temperatura. Estos reptiles son excelentes nadadores. Durante el día buscan presas para alimentarse e intentan capturarlas. Suelen estar alerta de los depredadores y humanos, de los que generalmente se asustan y huyen. Normalmente se lanzan de las rocas o de donde estén para huir de los predadores.

Existen dos periodos de actividad máxima en la especie, de enero a mayo con cortejos, asoleamiento y actividad visible, y a partir de junio con descenso en la actividad, que continúa hasta las primeras lluvias otoñales en que aumenta de nuevo, hasta que desciende nuevamente con la hibernación.

Comparte hábitat con el galápago leproso (Mauremys leprosa) y en algunas zonas también con galápagos americanos (Trachemys scripta). Posee pocos predadores en la etapa adulta, aunque las ratas mutilan a los adultos durante la hibernación o estivación, y en algunas poblaciones se observa la presencia de sanguijuelas del género Placobdella, sobre todo en los meses de verano. Sin embargo, los neonatos y juveniles sufren la presión de invertebrados (cangrejo americano), peces (lucio y blackbass) y mamíferos (visón americano y ratas).

Estado de conservación

    Especie ampliamente distribuida, abarcando prácticamente toda la geografía europea, desde Rusia y Lituania hasta el Norte de África, pasando por Alemania y Francia, España y Portugal, la cuenca del Mediterráneo y algunas islas. Hace entre 5000 y 8000 años, cuando el clima europeo era más cálido, se podía encontrar más al norte, alcanzando la actual zona del sur de Suecia.

    En España ocupa amplias zonas del centro del país, siendo más raro al norte. En las regiones mediterráneas presenta una distribución fragmentada. Ha sido introducido por el hombre  en Mallorca y Menorca. 

Hábitat

    Es una especie adaptada a todo tipo de masas y cauces de agua, desde el nivel del mar hasta 1.000 m. de altitud., pero preferentemente habita en aquellas de escasa corriente y vegetación abundante que le proporcione protección. Puede ocupar medios artificiales, aunque parece presentar menos tolerancia a la contaminación que el galápago leproso, así como unos requerimientos más específicos que esta especie.

Estado de conservación

Categoría Mundial IUCN (1996): L R/ Casi Amenazada.
Categoría España IUCN (2002): Vulnerable (VU), aunque las poblaciones del Noroeste y del Levante se consideran En Peligro (EN).

Situación actual de la especie

    Las amenazas que sufre esta especie son la destrucción de su hábitat por desecación, aterramiento o vertido de residuos, la construcción de infraestructuras que fragmentan sus hábitats e impiden el intercambio genético, y la introducción de especies exóticas que compiten por el alimento y el espacio. La poblaciones de Andalucía, Cataluña, Galicia, y otras localidades parecen haberse reducido en los últimos años, lo que ha motivado que se realicen estudios y planes de manejo. El futuro de esta especie pasa por una protección efectiva de su hábitat, así como por proyectos de reintroducción que estabilicen sus poblaciones. En 2013  Ha sido elegida como especie del año por la Asociación Herpetológica Española. 

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